Misquote

Quote, maar niet van Mark Twain

Studentenkerk Maranatha in Tilburg plaatst regelmatig nieuwe boodschappen en overdenksels tegen een van de muren van haar gebouw. Dit keer een quote van Mark Twain: The two most important days of your life are the day you were born and the day you find out why. Het waarom maakte me nieuwsgierig, want als iemand zo’n uitspraak doet zal hij of zij vast ook een idee hebben wat dat waarom inhoudt, of op zijn minst waar we het moeten zoeken. Googelen op die uitspraak (aforisme) bracht me al snel naar deze website: Centre for Mark Twain Studies.

‘If the aphorism in question indicates a sentimental, nostalgic, or otherwise optimistic attitude towards humanity, it probably didn’t come from Twain. As Louis Budd put is, Twain indulged a “lifelong suspicion that the mass of mankind is venal, doltish, feckless, and tyrannical, that the damn fools make up a majority anywhere’.

Het lijkt dus helemaal geen uitspraak te zijn waarvan bekend is dat Mark Twain die gedaan heeft. De schrijver van het artikel laat zien dat de uitspraak voor het eerst opduikt op Twitter op het account van een stand-up comedian met de naam Steve Harvey, zonder bronvermelding. Een aantal dagen later duikt de quote opnieuw op Twitter op, dit keer wel met Mark Twain als oorspronkelijke bron en door een pastor uit Arizona met de naam Phil Goldsberry. Aanvankelijk werd de tweet slechts enkele keren geretweet, totdat ene Mo Twister, radio-dj, de tweet oppakt en op zijn eigen Twitter account plaatst. Daarna is het slechts een kwestie van delen en retweeten en iedereen gaat er vanaf dat moment vanuit dat de uitspraak afkomstig is van Mark Twain en is hij als zodanig overal op internet terug te vinden of staat hij ergens op een briefkaart of hangt hij ergens aan de muur.

De schrijver van het stuk heeft zijn eigen onderzoek gedaan en kwam uiteindelijk uit bij een boek uit 1985 met de titel A Woman & Her Self-Esteem van Anita Canfield: ‘Ask yourself a most profound question: What are the two most important days in my life? THE DAY YOU WERE BORN and THE DAY YOU REALIZE WHY YOU WERE BORN! And why were you born? You were born to bless the lives of others. You were born to make a contribution’.

De schrijfster geeft meteen antwoord op haar eigen vraag, en dat lijkt me al heel wat betrouwbaarder dan iemand die maar wat roept. De vraag en het antwoord You were born to bless the lives of others. You were born to make a contribution sluiten ook prima aan bij de activiteiten van studentenkerk Maranatha, al zijn ze dan hoogstwaarschijnlijk niet afkomstig van Mark Twain.

Dit soort ‘fouten’ worden snel gemaakt en zijn aan de orde van de dag. Je komt ze overal tegen, van de buurvrouw die zegt ‘Ik heb gehoord dat…’ tot in de wetenschap en politiek. Het is tegenwoordig verdomde moeilijk te achterhalen of iets waar is of niet. En wie heeft er tijd en zin om alles wat ie hoort uit te gaan zoeken op correctheid? Misschien zou een ‘Bureau van de waarheid’ toch een goed idee zijn, waar mensen zitten die alleen maar uitzoeken of iets waar is of niet. Probleem is dan alleen wie zou moeten gaan controleren of dit bureau zijn werk wel goed doet.